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探索非洲神秘仙女圈之谜

时间:2020-04-19 01:59

2013年3月,德国汉堡大学的生物学家诺伯特·尤尔根斯(Norbert Juergens)宣称发现了仙女圈的白蚁理论证据。他在6年内四十多次赴当地研究,发现沙蚁Psammotermes allocerus殖民地几乎总是位于仙女圈的中央,在那里泥土潮湿度日益增加。他推断称白蚁以草根为食,杀死了吸取泥土水分的植物,随后在干旱季节吸取产生的圆形缺口里的水分,让草无法生长。

“仙女圈研讨会”:白蚁说再次登场

尤尔根斯表示,“白蚁能将沙漠变成绿洲,即使数百年干旱仍可让生命永久维持下去。然而奇尔盖尔对这一理论持怀疑态度,他强调尤尔根斯混淆了因果关系。这项研究的首席研究员、南非开普敦大学的生物学家迈克尔·克雷默(Michael Cramer)也认为白蚁理论不符合常理,白蚁为什么会导致如此大且均匀分布的圆圈的产生,这一理论并没有解释真正的原因。

神秘的“仙女圈”究竟出自谁之手?我们离揭开这个怪圈之谜究竟还有多远?盖津认同钦克尔的植物生存竞争假说:“我们只是还需要一点时间来证实它。”这也是钦克尔、巴杰和克拉默三人多次现场考察的目的,他们希望最终植物生存竞争理论也许能真正揭开“仙女圈”成因的多个疑团,比如,白蚁可能对于维持“仙女圈”形成后形态的稳固起到某种作用,但这些可能需要数月甚至数年的研究。巴杰说:“我们需要更多的时间来拼凑出‘仙女圈’形成之谜的完整图景,这是一项涉及多个学科的艰巨任务,不是依靠单一的一种理论就能够得出完美答案的。”

在非洲南部,从安哥拉经过纳米比亚荒漠草原,再一路延伸至南非的纳米比沙漠上,散布许多俗称“仙女圈的神秘圆圈。“仙女圈会不断形成,形成后的短时间内,高大的草会长在怪圈周围,更加凸显出裸露面积。然后又在多年后没有任何缘由地消失。直到今天仍没有人能给出一个合理的解释。

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澳门新葡新京地址,2013年9月,克雷默和他的同事美国科罗拉多大学博尔德分校的尼克·巴杰(Nichole Barger)搜集了仙女圈内外不同深度的泥土样本,分析里面的水和营养物质成分。最后,他们将这些信息以及气候数据,例如季节降雨量和温度,输入电脑模型里,得出这些仙女圈可能是植物之间地下资源竞争的自然结果。

而且由于“仙女圈”里的地表面没有植物生长,表层沙土变得十分干燥,就像盖在水桶上的一面盖子。这也解释了为什么尽管“仙女圈”内有着丰富的地下水资源,种下去的植物种子却仍然无法扎根成活的原因。渐渐这种生长机制稳固下来,形成一种圈状结构,一种可令生存竞争最小化的结构。其实,植物生存竞争的这种模式在其他地方也有发现,如尼日尔的“条状怪圈”、乍得的“点状怪圈”,以及苏丹的“带状怪圈”等,所有这些奇特的怪圈现象无一例外都发生在干燥缺水的沙地与水分充足的草地或灌木林地相接的地方。

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为此,钦克尔、克拉默和巴杰相聚在纳米比亚首都温得和克,开着车第六次向纳米比亚西南方驶去。他们在一间农舍中储存了足够维持两周的食物,按照事先制订好的严密计划,每天天一亮就前往野外现场考察,直到夜幕降临才返回。一条有着许多分岔的土路通往他们的考察地点:一小块沙漠地,明丽的橙色与郁郁葱葱的灰绿色相接相间,十分壮观。

仙女圈的形成拥有各种解释,包括认为它是由蚂蚁、白蚁,甚至是从地里渗透出导致杂草死亡的气体的杰作。佛罗里达州立大学生物学家沃尔特·奇尔盖尔(Walter Tschinkel)表示:“要说明具体原因是非常困难的,目前有很多假设,但没有令人信服的证据。

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由于地表没有植物,雨天时土壤可吸收更多水份,且不会蒸发,聚集在地底下,形成类绿洲环境。土壤吸收到的水分会均匀散布,让多年生的草沿着圆圈外围长出来。白蚁不断吃掉圆圈内的草根,不让新植物破坏精心打造的生态圈,也使得这样生态圈能在干旱下维持数十年。

最终的谜底:让时间来证明

该模型显示,植物之间的竞争导致了这种奇异现象的出现。在严酷的沙漠环境中,植物彼此竞争地下的资源,其中一些难以存活下来。在较弱的草枯死后,它的死亡促进了附近植物的生长。

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“仙女圈就像人脸上的雀斑一样。它们有的直径仅数米,而大的“仙女圈直径超过20米。令人感到怪异的是,尽管“仙女圈内部一点草也没有,其周围的草却长得特别茂盛。小的平均可维持二十四年,大的圆圈则可维持七十五年之久。2012年,一位研究人员声称这些怪圈是“活的,并发现它们每隔一段时间就会出现或消失,他也没有找到是因为昆虫或缺乏营养导致圆斑生产的证据。

一代又一代科学家对神秘“仙女圈”的成因提出了各种不同的解释,从土地被辐射污染到被病原体、真菌感染,还有人猜测怪圈是被地球内部渗出的有害气体侵袭而导致形成的,还有人认为这里原是有毒大戟属植物生长的地方。据传说,曾有一队16人的沙漠旅人用这种植物的枯枝点燃篝火,导致全体死亡的可怕后果。“仙女圈”究竟是如何来的,众说纷纭,不一而足。

像大多数迷上了“仙女圈”研究人员一样,美国佛罗里达州立大学的昆虫学家沃尔特·钦克尔,最早是以一名旅行者的身份邂逅了“仙女圈”。2005年,他和妻子来到纳米比亚自然保护区参观,那里是“仙女圈”旅游热点区。当时有人问他,是否知道它们的成因。

认同尤尔根斯观点的在人数上显然处于劣势,尤尔根本来没打算发言,但在看了放在车上的在附近“仙女圈”里收集到的大量白蚁巢后,他还是作了一个即兴发言。他在发言中概述了他的一些观点,如:“仙女圈”是如何因白蚁蚁后的行为而导致形成的;“仙女圈”中经常会发现大量白蚁,白蚁通过啃咬植物根系和分泌有害气体杀死“仙女圈”中的草等。

钦克尔沿着一丛干枯的草根,铲起一把灼热的橙色沙子,每铲起一勺,众人都在短暂的沉默中,认真寻找着泥块中肉眼几乎看不到的白蚁。钦克尔敏锐的眼睛就像鹰一样,只要发现虫子在蠕动,就会立即将白蚁吸入一根塑料管内,然后放进一个小玻璃瓶中,以便之后在实验室的紫外线灯下仔细探查它们是否吃进了他所洒下的杀虫剂。

最新解释:植物生存竞争导致

长满野草的纳米比亚沙漠中,像这样寸草不生的神秘怪圈多达数百万个,如麻点般洒落在广袤的沙漠中。从空中俯视地面,这片沙漠景观看起来与坑坑洼洼的月球表面十分相似。当地人将这些怪圈称为“仙女圈”。怪圈的直径从2米到12米不等,形成一条横亘2000千米的狭长地带,从安哥拉经过纳米比亚一直延伸到南非。但是,没有人真正知道它们究竟是如何形成的。

他们还在一些“仙女圈”中注入氮同位素,以便更好地跟踪水的流向,他们还在周围地下竖起一些直立屏障,以观察阻断地底下储存的水和营养物质之后,是否会对“仙女圈”周边草地的生长产生影响。最后,他们还在少数几个“仙女圈”内洒了一些杀虫剂来对付白蚁。

白蚁与“仙女圈”之间的关系在一些杂志和网络论坛上引起了热烈的讨论和争论。纳米比亚纳米布兰德自然保护区负责人尼尔斯·奥丹达尔发现这是一个让持不同观点的各方进行交流的好机会,于是组织举办了首届“仙女圈研讨会”,正巧这时钦克尔三人也正好来到纳米比亚。在一个温暖的早晨,35位与会者聚集在一个由车库改装成的会议室里,开展了激烈的讨论。

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德国环境研究中心的生态学家斯蒂芬·盖津通过空中拍摄的数十平方千米范围地景的图片显示,“仙女圈”呈现规则的六边形,与蜜蜂的蜂房极为相似。从地底下渗出的有害气体也有可能会杀死地面植物,但如果从空中俯视观察,形成的形状应是不规则的。另外,盖津还指出,干旱环境中社会性昆虫的活动导致的怪圈也是不规则的。

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